Solución ideal de codificación para embalajes de película flexible

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Origen de la codificación
La codificación de productos, un proceso ahora considerado como algo generalizado, se inició con la aplicación de fechas de vencimiento en las industrias farmacéutica y alimentaria. Actualmente, en todas las industrias los productos se codifican automáticamente como parte del proceso industrial.

Además de fechas de vencimiento, los productos se codifican regularmente con códigos de lote, fechas en tiempo real, código de barras y demás datos varios. Esto le permite al fabricante rastrear el producto en caso de ser necesario y protegerse de que grandes cantidades de productos se tengan que retirar del mercado. Esto también le brinda al consumidor una cierta seguridad al momento de comprar. La codificación también es una parte importante de cualquier programa de control de calidad, ya sea “6 Sigma” u otro tipo de programa de Gestión de la Calidad Total (Total Quality Management - TQM).

Tecnología de codificación por transferencia térmica
Los componentes más importantes de la codificación por transferencia térmica son el cabezal, la cinta de impresión y el controlador. El cabezal generalmente contiene de 8 a 12 puntos por milímetro, o de 200 a 300 puntos por pulgada (DPI) a los cuales se los activa y desactiva electrónicamente en sucesiones rápidas al transferir la tinta de la cinta a la película flexible para imprimir una imagen. Como esto se hace digitalmente, el codificador imprime rápidamente “en tiempo real” y cambia lote y fecha, tanto para embalaje intermitente, como continuo.

En las líneas de embalaje intermitentes, el carro del cabezal se mueve por la película del embalaje mientras está en reposo. El índice de velocidad del motor del carro del cabezal está relacionado directamente con el movimiento lineal del carro, y el tiempo durante el cual los puntos están energizados está determinado por la velocidad lineal.

Con los movimientos continuos de las líneas de embalaje, se aplican impresiones a la película del embalaje cuando se encuentra en movimiento. El tiempo durante el cual los puntos están energizados está determinado por la velocidad de la cinta, la cual, a su vez, se controla con datos de un codificador de velocidad. El controlador determina qué puntos energizar y cuándo activarlos.

Las tecnologías más comunes que se utilizan en la codificación de envases de película flexible son tinta aplicada mecánicamente o un código impreso digitalmente. Estas tecnologías incluyen:

La tecnología tipográfica con imágenescon caracteres sueltos tomados de un porta-caracteres. La imagen se imprime mecánicamente o se pasa sobre la superficie de la película. Las tecnologías tipográficas comunes incluyen codificadores giratorios de tinta líquida y tinta seca al tacto.

Los codificadores rotativos de tinta líquida y de tinta seca al tacto, tienen por lo general un precio de compra bajo. Sin embargo, los costos de funcionamiento de estas máquinas pueden ser elevados, en especial si se compara con el nivel de calidad y fiabilidad que se consigue. Algunas de las desventajas conocidas de estas tecnologías son:

Costos de los caracteres de metal debido a pérdidas y desgaste

  • La tecnología tipográfica no puede codificar en tiempo real
  • Configuración de código incorrecta debido a errores humanos durante cambios y caracteres calientes que son difíciles de manejar durante los cambios de códigos
  • Tiempo de preparación largo por la elaboración de placas y mezcla de tinta
  • Los sistemas de impresión por inyección de tinta continuo (CIJ por sus siglas en inglés), que imprimen sobre envases primarios y cajas inyectando tinta a través de cabezales de impresión direccionales para crear una serie de datos a partir de la codificación de datos simples, como logotipos, códigos de barras y serialización.

Los codificadores por inyección de tinta en continuo (CIJ) crean imágenes al emitir o dirigir gotas de tinta siguiendo un patrón determinado por una PC. A pesar de que estos codificadores pueden imprimir sobre plástico y demás materiales de embalaje dentro de parámetros de producción de alta velocidad, no funcionan bien con embalajes de película flexible:

  • Los CIJ utilizan tintas líquidas que contienen solventes, los cuales son volátiles y tóxicos
  • Las tintas requieren la adición de solventes durante la operación y para su limpieza, lo cual genera más costos operativos
  • Las tintas líquidas pueden ser absorbidas por los substratos. Incluso pueden no secarse con la suficiente rapidez que exige la velocidad de la línea, causando problemas de definición, textos o imágenes difusas, además de problemas de legibilidad.
  • Los costos de los equipos son generalmente elevados

Los beneficios de la codificación por transferencia térmica son varios y reales. Con una tecnología digital de impresión como la transferencia térmica, se pueden cambiar códigos automáticamente casi sin generar errores humanos o tiempo de inactividad,manteniendo así su productividad en los niveles más elevados. La transferencia térmica produce una calidad consistente desde el primer código hasta el último e imprime letras, números, gráficos y código de barras de alta definición.

La transferencia térmica también requiere de menos intervención del operador en comparación con la tecnología tipográfica y es más limpio que el CIJ tradicional. La tecnología de transferencia térmica es una de las tecnologías preferidas en el mundo para películas flexibles, debido a la consistencia de los códigos, la habilidad para imprimir datos en tiempo real, su operación limpia y confiabilidad.

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