Industria latinoamericana de flexibles, en sintonía con los desafíos tecnológicos del mercado

Industria latinoamericana de flexibles, en sintonía con los desafíos tecnológicos del mercado

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El empaque producido con materiales flexibles ha demostrado ser una de las maneras más económicas, prácticas y funcionales de garantizar la frescura y calidad de los productos y de brindar una experiencia de uso que complazca a los exigentes consumidores de hoy. Los avances que los fabricantes han logrado en términos de protección, funcionalidad, facilidad de apertura y atractivo son apenas algunos de los beneficios que han potenciado a los empaques flexibles como uno de los segmentos de mayor crecimiento en la industria de conversión e impresión.

No es entonces de extrañar que las proyecciones de crecimiento globales para este sector alcancen una tasa de 3,4% anual hasta 2020, con un valor estimado de la producción mundial de 248 mil millones de dólares, según el reciente estudio "The Future of Global Flexible Packaging to 2020", del destacado grupo de investigaciones de mercado Smithers Pira. Este escenario representa para todos los actores de la industria, fabricantes de equipos y maquinaria, proveedores de materias primas e insumos y los propietarios de marcas, un amplio espectro de posibilidades de crecimiento.

Coincidente con este panorama es la percepción de los convertidores latinoamericanos participantes en nuestra reciente encuesta, en la que reunimos las respuestas de más de 100 directores de empresas pequeñas, medianas y grandes de 13 países de la región para conocer su desempeño reciente y sus perspectivas y estrategias a futuro. Al consultarles sobre sus pronósticos sobre el comportamiento de la industria de empaques flexibles en 2016 en sus respectivos países, un concluyente porcentaje de los convertidores (94%) indicó que se dará este año en diferentes grados un crecimiento en sus operaciones y utilidades, enmarcado en un positivo entorno de las economías domésticas. (Ver imagen 1).

Siguiendo un patrón de demanda similar al observado globalmente, en América Latina los sectores de alimentos, farmacéutico, de bebidas y de productos de aseo personal liderarán en 2016 las compras de los empaques flexibles para atender las necesidades de los clientes nacionales, que para la mayoría de los convertidores (87%) representan su principal mercado (Ver imagen 2). De hecho, apenas 3% de los empresarios encuestados reporta ventas a Estados Unidos o Canadá, y solamente 8% a otros países latinoamericanos.

Las expectativas de crecimiento expresadas en la encuesta para 2016 parecen hallar un sustento en la continuidad del desempeño alcanzado en 2015, un año en el que se tuvo un positivo comportamiento a pesar de los problemas persistentes que aquejan al sector, particularmente en aspectos como el precio de las materias primas y el socavamiento de los márgenes de rentabilidad. (Ver imagen 3)

Tecnología: el eje de la innovación
La renovación y modernización tecnológica han sido tradicionalmente los elementos esenciales que los convertidores latinoamericanos consideran para el crecimiento de sus empresas. La predominancia de la flexografía como sistema de impresión (Ver imagen 4) la confirma el hecho de que la mayor parte de las inversiones recientes se hacen en prensas (20% de las adquisiciones reportadas). No obstante, esa capacidad ampliada de impresión se ve respaldada por la adquisición de equipos para corte y rebobinado por parte de 11,0% de los empresarios encuestados.

En la encuesta de este año hicimos preguntas de respuesta abierta que arrojaron interesantes perspectivas de los convertidores para abordar desafíos puntuales relacionados con la tecnología y su incidencia en términos de tiempos de entrega oportunos de los trabajos, tirajes más reducidos y más frecuentes, y estándares de calidad que se ajusten a las exigencias de los mercados cada vez más globalizados. Entre las medidas señaladas cabe destacar la recursiva medida expresada por un convertidor colombiano que considera como un factor estratégico la "innovación con recursos propios hasta tanto se pueda invertir en nuevas tecnologías de impresión", o la de "potenciar la eficiencia productiva de la flexografía sin necesidad de acudir a lo digital", como lo sugiere un convertidor uruguayo.

El conjunto de soluciones estratégicas contempladas comprende también hacer énfasis en la estandarización, en la realización de análisis estadísticos de los historiales de pedidos de los clientes, en la educación a los clientes para que programen sus requerimientos trimestralmente y permitan así una mejor organización de la producción, o ideas tan interesantes como la de "hacer impresiones conjuntas para varios clientes en una sola operación, para agilizar las entregas, reducir costos y optimizar el uso de las materias primas", expresada por otro de los participantes en la encuesta.

Se destacan igualmente entre las respuestas a la consulta sobre estrategias para responder a los desafíos tecnológicos, la implementación de los principios de manufactura esbelta, medidas para alcanzar una mejor organización de los procesos y la respuesta a los cambios mediante la prestación de mejores servicios. Resulta también muy interesante ver que en la respuesta a estos retos tecnológicos ocupe un lugar muy destacado para los convertidores la capacitación del recurso humano, expresado por 32% de los participantes en la encuesta, así como un énfasis creciente en un aumento de la inversión en investigación y desarrollo.

Un mercado retador
Después de la tecnología, el mercado constituye el área en la que los convertidores latinoamericanos concentran sus mayores esfuerzos para diseñar medidas estratégicas que les permitan ampliar sus operaciones y mejorar los márgenes de rentabilidad de sus empresas. El número de factores que constituyen un desafío en este campo es diverso y comprende aspectos como el fortalecimiento del dólar frente a las monedas nacionales, que se refleja de manera directa en un  incremento en el costo de las materias primas importadas; o temas como los de la creciente competencia de convertidores nacionales e internacionales, y las prácticas desleales que se viven en algunos de los mercados de la región. (Ver imagen 5)

Tradicionalmente, los convertidores latinoamericanos de empaques flexibles han respondido a los retos del mercado con medidas que buscan una mayor concentración en la comercialización y en las ventas, la incursión en nichos del mercado con mayor valor agregado y el mejoramiento de la calidad de los productos que ofrecen. Las respuestas abiertas a la pregunta sobre estrategias puntuales para enfrentar los retos del mercado brindan sin embargo nuevos enfoques, como el de "presentar ofertas regionales para las grandes marcas, buscando la captación de mercados globales", como lo propone un empresario ecuatoriano participante en la encuesta.

Una interacción más activa con los clientes se orienta también en este sentido, para desarrollar iniciativas que comprendan desde "el establecimiento de contratos a largo plazo con fórmulas de ajustes en el tiempo", como lo propone un convertidor colombiano, hasta tener una mayor interacción con los proveedores de materias primas, o "enfocarse en especialidades donde la competencia sea menor y las utilidades mejores", estrategia señalada por un importante empresario mexicano. Pero tal vez una opinión que resume el tema de los desafíos del mercado sea la de un productor de empaques flexibles colombiano que, acorde con las tendencias globales, asegura que "no existe una estrategia para mitigar el impacto de los retos del mercado distinta a la de mejorar las cualidades de los productos, utilizar menor cantidad de materias primas,  reducir así los costos y mejorar las utilidades".

Alineamiento global
Si comparamos algunas tendencias identificadas como potenciadoras del desarrollo del mercado global de empaque flexibles con las estrategias y tecnologías que los convertidores latinoamericanos de empaques flexibles han identificado como impulsoras de su crecimiento, podremos ver que existe una coincidencia de intereses que alinea a la industria de la región con la dinámica mundial para los años próximos.

El énfasis especial que la industria de empaques flexibles hace en la reducción de los calibres de las películas plásticas se basa en consideraciones tan relevantes como la disminución de los costos, el menor uso de materiales y la optimización de las operaciones de transporte, sin mencionar las consideraciones ambientales que se derivan de uso creciente de empaques más delgados y livianos. Los participantes en la encuesta de El Empaque+Conversión abordan esta tendencia con decisiones como la de "buscar nuevas alternativas de materias primas", expresada por un empresario colombiano, "utilizar materias primas más amigables con el medio ambiente", o "investigar constantemente sobre nuevas materias primas y más económicas y que mantengan el nivel de calidad de los empaques", como lo sugiere un empresario salvadoreño.

Otra propiedad fundamental de los empaques flexibles que concentra la atención de los convertidores en el mundo es la protección de los contenidos y la prolongación de la vida útil de los productos en los estantes, un factor que incide de manera notable en el remplazo de envases rígidos por empaques flexibles. El empleo de materiales con funciones avanzadas de impermeabilidad permite el cumplimiento de este propósito y representa una tendencia creciente en la industria. Del total de convertidores consultados en nuestra encuesta anual, 25,3% señalaron la producción de empaques con alta barrera como el desarrollo tecnológico que mayores oportunidades de crecimiento genera para sus empresas.

La funcionalidad y conveniencia de uso de los empaques son atributos altamente apreciados por los habitantes de centros urbanos, que debido a los afanes de la vida diaria no tienen tiempo para realizar dispendiosas preparaciones de sus alimentos. La presentación de productos listos para consumo en empaques flexibles se convierte en este contexto en una alternativa muy apreciada y en una gran oportunidad de expansión para los convertidores. La adhesión a esta tendencia la expresó 13,5% de los empresarios latinoamericanos consultados en la encuesta, quienes ven en el reemplazo de los envases rígidos y de vidrio por flexibles la posibilidad de incursionar en estos nuevos segmentos del mercado.

La sostenibilidad de los empaques y la conciencia ambiental de los productores y consumidores viene impulsando por su parte una tendencia creciente hacia el uso de materiales biodegradables. Los fabricantes de películas ofrecen hoy interesantes alternativas a los materiales producidos a partir del petróleo, con opciones que ofrecen altas propiedades de calidad y resistencia. Aunque no ocupan un énfasis especial en las estrategias de los convertidores latinoamericanos, el empleo de biopolímeros, el uso de tecnologías para fabricar soluciones más sostenibles y ambientalmente amigables y la implementación de soluciones para el reciclaje y la recuperación son consideradas por los participantes en nuestra encuesta entre las decisiones con mayor impacto para el crecimiento de sus empresas.

Conclusión
La industria latinoamericana de conversión de empaques flexibles sigue manteniendo un rumbo de desempeño positivo. Ante algunos problemas persistentes, los empresarios tienen claramente identificadas estrategias tecnológicas y de mercadeo que les permitirán sortear las dificultades y aprovechar el crecimiento que vive la industria de empaques flexibles en el mundo.

Este artículo viene de la revista impresa con el código 0316informeflexibles

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