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Junio de 2021 Página 1 de 3

HolyGrail: etiquetado invisible para un reciclaje de alta calidad

La fundación Ellen MacArthur buscó impulsar el uso del etiquetado con marcas de agua digitales o invisibles a través de la iniciativa HolyGrail1.0, que evaluó la viabilidad de las propuestas.

El plástico es un material versátil y debería ser reutilizado cuantas veces sea posible, ya sea por medio del reciclaje mecánico, químico o el aprovechamiento de la energía al incinerarlo. Sin embargo, las tecnologías de reciclaje mecánico actuales presentan algunas limitaciones técnicas que impiden la clasificación de algunos empaques y envases, lo que dificulta la reincorporación del plástico a la cadena de producción.

Problemática de clasificación de residuos

Uno de los grandes desafíos para la economía circular es clasificar los residuos luego de su consumo mediante la identificación de los envasases, lo que resulta en una cadena de recolección y aprovechamiento del plástico más eficiente y un material reciclado de mejor calidad. Aún así, la identificación precisa en el posconsumo es una tarea retadora para los recicladores y transformadores, pues cada fabricante de empaques utiliza sus propios materiales y procesos; además, se proporciona información insuficiente o en áreas del empaque que pueden ser removidas, dejando así los envases sin identificación.

Un ejemplo sobre esta problemática es la diferenciación entre envases muy similares para productos completamente diferentes.  Esto ocurre en algunos países con los envases de leche que normalmente son hechos de PE o PET, pero su forma y material son muy similares a envases que contienen blanqueador. ¿Por qué esto es un problema? Resulta que la reincorporación de material reciclado a la cadena de producción depende de esta correcta clasificación. Un plástico que tuvo contacto con blanqueador no debería ser introducido como material reciclado para contacto con alimentos. En consecuencia, la normativa para material reciclado en contacto con alimentos es aún precaria en algunos países.

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Otro de los grandes obstáculos para la clasificación de altos volúmenes de plásticos posconsumo es la complejidad y variedad en el diseño del empaque: innumerables formatos con muchas combinaciones de materiales están en uso mientras la tecnología de clasificación es capaz de reconocer solo unas pocas propiedades y espectros infrarrojos de diferente absorción para algunos polímeros.

Es importante poder identificar de manera precisa  la composición del material del envase, pues no todos los plásticos pueden mezclarse unos con otros y mezclas incorrectas pueden llevar al deterioro de las propiedades reológicas y mecánicas del plástico reciclado. Un ejemplo de esto son los empaques multicapa o multimaterial: es más complicado introducir en la cadena de reciclaje un empaque multimaterial, pues esa mezcla de plásticos podría echar a perder todo un lote de material recuperado si no son compatibles.

Adicionalmente, una tendencia que está cobrando fuerza en la industria es añadir rellenos minerales a los empaques para mejorar sus propiedades, un ejemplo de esto son los envases para la industria de lácteos, en donde se busca reemplazar el poliestireno (PS) por otros materiales como polietileno de alta densidad (HDPE) con relleno de carbonato de calcio. Esta opción estaría perjudicando la capacidad de reciclaje del producto y llegaría a las fuentes de clasificación y separación sin ninguna información acerca de su contenido de carga mineral, lo que finalmente al ser mezclado con otros plásticos deteriora la calidad del material reciclado.

Por último, otra situación que se debe abordar es la deficiente clasificación de empaques compostables, ya que si no se hace de forma adecuada, los esfuerzos por tener materiales más amigables con el medio ambiente serían en vano, pues al no ser identificados correctamente pueden terminar en rellenos sanitarios.

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Palabras relacionadas:
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