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Abril de 2018 Página 4 de 5

Revolucionarios materiales para envases que desafían un apremiante problema global

El Empaque+Conversión conversó con los protagonistas de los proyectos ganadores del Circular Materials Challenge. Conozca estos innovadores desarrollos.

El respaldo de esta innovadora película a los esfuerzos que se orientan a una economía circular de los plásticos fue un elemento fundamental en la decisión de otorgar el premio a las tres empresas que participaron en su desarrollo. “Abordamos tanto la polución del plástico como los residuos orgánicos con un enfoque sistémico. La transformación de los residuos en un material de alto valor los mantendrá fuera de los vertederos y reducirá las emisiones de gases de efecto invernadero. Ofrecemos no solo un plástico de base biológica producido mediante un proceso competitivo en costos, sino que superamos los aspectos débiles que le son inherentes, como una barrera frente al oxígeno menor de la deseada. Al combinarlo con otros materiales compostables, creamos una alternativa viable a las películas no reciclables multicapa que existen hoy en el mercado”, señala Andrew Falcon en su entrevista con los organizadores del premio.

Plástico de celulosa

Un verdadero giro en términos de innovación fue también premiado en Davos: un material que luce y se comporta como plástico, pero que se produce usando recursos naturales como la celulosa de madera utilizada en la fabricación de papel, o a partir de plantas de rápido crecimiento como el arroz o la caña de azúcar, o con fibras recicladas, residuos textiles y agrícolas. Esta es la solución con la que el Centro de Investigación Técnica de Finlandia (VTT) se hizo acreedor a un premio Circular Materials Challenge en la categoría de Combinación de materiales que la naturaleza puede procesar. Gracias a sus propiedades de barrera contra gases, grasas, aceites minerales y la humedad, el material se adapta de manera ideal al empaque de productos alimenticios como granolas, nueces y quesos, en aplicaciones como materiales flexibles, bolsas parables y contenedores para líquidos. El Profesor, Dr. Ali Harlin nos habló sobre el origen de esta iniciativa y de su impacto previsto en la reducción de residuos vertidos a los océanos.

Imagen 3
El material premiado se fabrica a partir de dos tipos de celulosa transparente de madera,
una de fibras y otra que se asemeja al plástico, ambas con propiedades de
barrera complementarias reunidas en una película de tres capas.

“En el equipo de VTT hemos aprendido más sobre la celulosa en los últimos diez años que en toda la historia previa, y llegamos a una encrucijada: había que encontrarle un nuevo uso ante el descenso en el consumo de papel. Nos enfocamos entonces en la obtención de un uso que sustituyera de alguna manera al plástico”, nos dice este investigador finlandés por teléfono, una fría mañana de invierno desde su oficina en Helsinki.

El material se comporta como un plástico, de manera que puede fundirse y moldearse, y hacerse con él una película que ofrece muy buenas propiedades de barrera frenre a otras alternativas".

Dr. Ali Harlin, profesor e investigador del Centro de Investigación Técnica de Finlandia.

El material premiado se fabrica a partir de dos tipos de celulosa transparente de madera, una de fibras y otra que se asemeja al plástico, ambas con propiedades de barrera complementarias reunidas en una película de tres capas. Una de los principales problemas que enfrentaron los investigadores durante la creación del nuevo material fue la sensibilidad a la humedad de las películas de celulosa de fibras, para lo cual crearon una película parecida al plástico con excelentes propiedades de barrera. Mediante la combinación de los dos tipos de películas se obtuvo un producto único con las propiedades requeridas. “El material se comporta como un plástico, de manera que puede fundirse y moldearse, y hacerse con él una película que ofrece muy buenas propiedades de barrera frente a otras alternativas”, dice el Profesor, Dr. Harlin.

La película desarrollada en Finlandia por el equipo de VTT es completamente compostable, bajo algunas condiciones ambientales específicas. “Es recomendable que se haga en una compostadora donde se puedan controlar la humedad y la temperatura. Si se consideran las condiciones de un país como Finlandia, donde usualmente no tenemos temperaturas de día superiores a 20 grados centígrados, excepto un mes en el año, y donde la humedad del ambiente usualmente no es muy baja, el material se tardará más de un año en degradarse; definitivamente lo hará de forma natural debido a sus componentes orgánicos, pero tardará más en hacerlo que el estándar”, señala el Profesor, Dr. Harlin.

Como parte del Programa de aceleración de las iniciativas ganadoras de los premios, la solución de VTT avanza en su proceso de viabilidad comercial. “El desarrollo depende mucho de las compañías interesadas. Hemos tenido el respaldo del gobierno de Finlandia, con un sistema de financiación que depende del Ministerio de Economía y Empleo y de algunas agencias de financiamiento; hay algún dinero de la Comisión Europea, y de compañías que son activas en su desarrollo. Creo entonces que estamos a dos o tres años de lograr la producción industrial”, afirma el Profesor, Dr. Harlin, especializado en la investigación de procesamiento y productos de biomasa en VTT.


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