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Abril de 2018 Página 2 de 5

Revolucionarios materiales para envases que desafían un apremiante problema global

El Empaque+Conversión conversó con los protagonistas de los proyectos ganadores del Circular Materials Challenge. Conozca estos innovadores desarrollos.

El nuevo sustrato altera la nanoestructura del polietileno de maneras que permiten reflejar las propiedades de capas como las de PET, EVOH, e incluso la de aluminio, sin cambiar la química. “El año pasado, la Fundación Ellen MacArthur lanzó su desafío para crear nuevas estructuras que permitan el reciclaje rápido… y aunque durante dos años habíamos estado explorando el diseño para la economía circular en el área de textiles, muchos de los problemas en esta industria son similares a los de los plásticos”, le dijo a El Empaque+Conversión Eric Beckman, líder del equipo desarrollador del nuevo material.

“Nos concentramos entonces en el empaque multicapa, donde cada capa es por lo general de un material diferente, diseñado para lograr una propiedad física particular (barrera, resistencia, color). Estos son sistemas muy útiles, pero los múltiples materiales hacen que el reciclaje sea imposible. Decidimos que el mejor camino a seguir era tratar de mantener las propiedades (que son muy importantes para la protección de los alimentos) utilizando un solo material. La única manera de lograr las propiedades que necesitábamos en cada capa era cambiar la microestructura utilizando un solo tipo de polímero (en este caso el polietileno)”, cuenta Beckman.

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Para los jurados fue importante que diseñáramos un material para empaques, funcional y a la vez reciclable, sin tener que cambiar drásticamente los métodos utilizados para la recolección de residuos posconsumo y para su reprocesamiento".

Eric Beckman, profesor en la Facultad de Ingeniería Química de la Universidad de Pittsburgh.

El empleo de un solo tipo de polímero en un empaque flexible multicapa permite su reciclaje fácil y expedito, “luego de recolectarlo, solo tiene que picarse en trozos pequeños y volverse a fundir para darle forma en algo nuevo”, dice Beckman. Esta propiedad, y las ventajas que proporciona, fueron determinantes para que el jurado le otorgara al desarrollo de la Universidad de Pittsburgh el premio Circular Materials Challenge. “Creo que para los jurados fue muy importante que hubiésemos diseñado un material para empaques que puede ser funcional y que a la vez pueda reciclarse sin tener que cambiar drásticamente los métodos utilizados para la recolección de residuos posconsumo y para su reprocesamiento”, añade el líder del equipo.

La inversión del incentivo económico obtenido con el premio y la participación en el programa de aceleración permitirán en un futuro próximo el uso del nuevo material producido con aplicaciones de nanotecnología. “Con el respaldo económico del premio y el programa de aceleramiento avanzaremos rápidamente para llevar al mercado esta tecnología. Todavía nos encontramos en la fase de crear los prototipos y esperamos que esta tarea nos tome un año. También estamos tratando de alinear a los socios para agilizar un poco el desarrollo”, concluye Eric Beckman en su entrevista con El Empaque+Conversión.

Atractivo desarrollo para estructuras multicapa

En 2014, tres ganadores de distintos premios de innovación provenientes de Estados Unidos, Rusia y España, se reunieron bajo el nombre Aronax Technologies Group para proponer soluciones innovadoras frente a desafíos técnicos. El grupo venía trabajando desde entonces junto con varios colaboradores externos en diversos proyectos internacionales y se propuso desarrollar una respuesta al reto “Circular Materials Challenge”, lanzado por la Fundación Ellen MacArthur con el soporte económico de la filántropa americana Wendy Schmidt, buscando encontrar alternativas reciclables o compostables para algunos tipos de empaque, incluidos los de plásticos laminados con películas de aluminio.

David Espinosa Durán, el miembro español del equipo, ideó la propuesta de un aditivo magnético que pudiera aplicarse a un material, para crear un mejor aislamiento frente al aire y la humedad, utilizarlo en empaques de productos delicados como café y medicamentos, y poderlo reciclar luego de su uso.

En la solución, que será desarrollada en España por un equipo independiente y separado del grupo “Aronax Technologies” original, “se ha procurado tener en cuenta la infraestructura existente en la industria del plástico, de forma que sea realizable sin grandes modificaciones a lo largo del proceso. La innovación parte de una base probada (uso de mica como aditivo barrera), pero mejorada para facilitar el reciclaje. Además, es potencialmente aplicable tanto a materiales reciclables (plásticos derivados de combustibles fósiles) como a materiales compostables derivados de biomasa”, señala David Espinosa en su entrevista con El Empaque+Conversión.

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David Espinosa Durán ideó la propuesta de un aditivo magnético que pudiera
aplicarse a un material, para crear un mejor aislamiento frente al aire y la humedad,
utilizarlo en empaques de productos delicados como café y medicamentos,
y poderlo reciclar luego de su uso.

Materiales como la mica, conocidos ya como posibles aditivos en la formulación de plásticos para mejorar su impermeabilidad al oxígeno y vapor de agua, pueden desmenuzarse en finas capas altamente impermeables, del orden de unas pocas micras de grosor, para ordenarlas con su superficie paralela a la de la película a la que se van a añadir. “Con el aditivo y la tecnología de fabricación que proponemos, esperamos que se logre una ordenación de las partículas, de forma que se maximicen las propiedades de barrera usando el mínimo producto. En principio, esperamos que pueda usarse como un aditivo en la extrusión de películas de polímeros termoplásticos, así como en forma de recubrimiento de dichas películas”, dice Espinosa.


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