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Abril de 2018 Página 1 de 5

Revolucionarios materiales para envases que desafían un apremiante problema global

El Empaque+Conversión conversó con los protagonistas de los proyectos ganadores del Circular Materials Challenge. Conozca estos innovadores desarrollos.

Una imagen impactante acecha la mente de muchos habitantes en el mundo entero: se pronostica que en los océanos veremos en el año 2050 más plásticos que peces. Las prácticas comunes de los consumidores, en las que los artículos plásticos se utilizan una sola vez y luego se descartan, al igual que el uso generalizado de materiales no degradables y la ausencia de una cultura de reciclaje, contribuyen diariamente a que la imagen vaya cobrando forma. La presencia del plástico es ineludible; su utilidad innegable lo convierte en un material esencial para la vida cotidiana de miles de millones de personas, que aprovechan sus propiedades de resistencia, bajo peso e impermeabilidad, entre muchas otras ventajas, para integrarlos en sus rutinas como envases, embalajes y utensilios asequibles y económicos. De hecho, se espera que en veinte años la producción y el consumo se hayan duplicado.

La preocupación por los plásticos es punto de debate en encuentros y foros mundiales, pero las soluciones hasta el momento no parecen contrarrestar efectivamente el creciente flujo de residuos que se desechan. En el pasado Foro Económico de Davos, se señalaba que anualmente llegan a las aguas de los océanos ocho millones de toneladas de plásticos, y aunque existen esfuerzos internacionales orientados a su limpieza, estos apenas logran remediar el desastre en un 0,5 por ciento.

(También puede interesarle: La Economía Circular en acción: un millón de dólares para nuevos materiales para abordar causas de plástico oceánico)

Respaldo económico a desarrollos innovadores

En este mismo escenario, que tuvo lugar a comienzos de este año en Suiza, y dentro de la iniciativa global denominada la Nueva Economía del Plástico, adelantada por empresas y organizaciones líderes en el mundo para repensar y rediseñar el futuro de este material, empezando por los envases, uno de sus miembros, la Fundación Ellen MacArthur, anunció la entrega de un millón de dólares a cinco proyectos adelantados en distintos países del mundo para respaldar el avance hacia un nuevo sistema para el diseño y producción, uso, reutilización, compostaje y reciclaje del plástico, que funcione y permita responder a los retos que se enfrentan hoy.

Basados en el principio de que es necesario enfrentar la crisis del plástico mediante medidas innovadoras y con el respaldo de los gobiernos y las industrias, la Fundación, respaldada por la socia filantrópica Wendy Schmidt, con la participación de NineSigma en la identificación de soluciones potenciales alrededor del mundo, presentó las cinco iniciativas ganadoras del premio Circular Materials Challenge. Reunidos en dos categorías, los proyectos ganadores se enfocan a dos objetivos esenciales: lograr que los envases no reciclables se vuelvan reciclables, y encontrar combinaciones de materiales que la naturaleza pueda procesar.

Los organizadores del premio esperan que, con una infraestructura adecuada, estas innovaciones ayuden a evitar la generación de un volumen de residuos plásticos equivalente a cien bolsas de basura por segundo. Para eso, además del incentivo económico a cada ganador, equivalente a 200.000 dólares, los proyectos entrarán a un programa de aceleración en el que trabajarán al lado de expertos para lograr que sus soluciones alcancen una dimensión que les permita ingresar en mercados de consumo amplios y consolidados.

Nanoingeniería para envases reciclables

Una perspectiva desde el mundo académico y de la investigación fue una de las ganadoras del premio Circular Materials Challenge en la categoría de Envases no reciclables que se vuelven reciclables. Un equipo conformado por Eric J. Beckman, Sachin Velankar y Susan Fullerton, docentes de la Facultad de Ingeniería Química de la Universidad de Pittsburgh, en Estados Unidos, desarrolló un material reciclable que puede remplazar el utilizado en la producción de envases multicapas.


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