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Abril de 2007 Página 1 de 3

Nuevos escenarios para las etiquetas termoencogibles

Gary l. Duncan y William H. Lemaire

Formato de mangas termoencogibles consigue participación superior al 70 por ciento o más del mercado de etiquetas.

Suplemento publicado por Flexo en cooperación con El Empaque+Conversión
Los empacadores que usan etiquetas termoencogibles o que contemplan su uso deben prepararse para ver cambios tecnológicos significativos en el sector. Estos cambios se deben a un aumento en el uso de etiquetas aplicadas con dirección de máquina (MD), en comparación con las etiquetas aplicadas con mangas que actualmente dominan el mercado.

Este no es un pronóstico de disminución en el uso de etiquetas con formato de mangas; muchas aplicaciones se beneficiarán de este tipo de etiquetas. Esperamos sin embargo un "ajuste" en el mercado que traerá como resultado un sólido crecimiento para las etiquetas termoencogibles MD. ¿Cuál es el origen de este cambio radical en las etiquetas termoencogibles? La producción es el sospechoso de siempre: los mejoramientos de tecnología tanto en materiales como en maquinaria.

Con índices de 20 por ciento de crecimiento anual, las etiquetas termoencogibles son el segmento de más rápido crecimiento en el negocio de etiquetas para empaques de bienes de consumo, y podría decirse que lideran el crecimiento de empaques en general. Estimuladas por el tremendo incremento en los empaque plásticos, las compañías de productos de consumo adoran las etiquetas termoencogibles de imágenes vívidas y ajuste perfecto en sus envases plásticos de formas personalizadas.

Aunque los índices de crecimiento frenético de las etiquetas termoencogibles están comenzando a calmarse un poco, se pronostica que sus incrementos anuales seguirán mostrando dobles dígitos durante el resto de la década. En lo que necesitan enfocarse los vendedores, los desarrolladores de empaques y las operaciones de empaque es en los avances tecnológicos que están surgiendo y que transformarán este negocio en varios niveles.

Aplicación de manga vs. dirección de máquina (MD) 
Las etiquetas termoencogibles son aplicadas en uno de dos formatos: manga o dirección de máquina. Ambos formatos de etiquetas termoencogibles han estado en el mercado por un tiempo. El formato de manga consiste en una etiqueta tubular que se desliza sobre el envase y luego se contrae (con calor) para adaptarse a su contorno. Aunque el formato de manga proporciona un ajuste ceñido y apropiado incluso para envases con formas únicas, las velocidades de aplicación suelen ser más lentas, y los costos, comparados con los de la aplicación MD, son un poco más altos.

El formato MD, por su parte, "enrolla" una etiqueta sobre el envase con una orientación horizontal en la dirección de la máquina. Luego es sellada o cosida directamente sobre el envase y se contrae (mediante calor) para adaptarse a la forma del envase. Este proceso es una extensión del método usado en el etiquetado tradicional de latas de acero con base cóncava usadas para los aerosoles.

Mientras que el formato MD tiende a caracterizarse por velocidades más altas, el factor de encogimiento ha sido notablemente más bajo, típicamente alrededor de 10 a 15 por ciento, comparado con las etiquetas de manga que tienen un encogimiento de hasta 75 por ciento. Esto ha limitado severamente el alcance de la aplicación MD, ya que los diseñadores de empaque continúan aumentando las posibilidades en las formas de los envases patentados.

Según nuestros cálculos, el formato de manga para etiquetas termoencogibles ha capturado ya cerca del 70 por ciento o más de este mercado. Si éstas y otras proyecciones en nuestro estudio, Mercado de etiquetas termoencogibles, materiales y tecnología de aplicación mantienen su curso, el mercado podría volverse más una cuestión de 50/50 en los próximos cinco años.

Mayores índices de contracción en materiales OPP 
Una de las aplicaciones recientes más significativa de etiquetas termoencogibles MD es la de la bebida para deportistas Powerade de Coca-Cola®, fabricada con polipropileno orientado (OPP) altamente termoencogible. Nuevas versiones de OPP termoencogible, con capacidad de contraerse entre un 20 y un 25 por ciento en la dirección de máquina, tienden a iniciar una contracción a más baja temperatura que otras variedades anteriores usadas para cumplir con el requerimiento de apenas un 10 por ciento o menos de contracción de los aerosoles con base cóncava.

Paralelamente se ha desarrollado una nueva clase de adhesivos en caliente que pueden aplicarse a una temperatura más baja que la requerida para iniciar la contracción de la película. Luego de la aplicación del adhesivo, se cura utilizando un proceso ultravioleta (UV) que convierte el adhesivo en una forma estable al calor. Y entonces puede luego resistir la temperatura requerida para contraer la etiqueta al contorno del envase.

Acerca del autor

Gary l. Duncan y William H. Lemaire

Web Resources International / Pakintell LLC Gary l. Duncan tiene más de 40 patentes para nuevas películas y conceptos de empaque. Es el director de Web Resources International. William H. Lemaire es director general de Pakintell LLC, en West Chester, Pennsylvania. Fue fundador y dueño de Packaging Strategies.
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