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Marzo de 2018 Página 1 de 4

Materiales plásticos: el reto del reciclaje y la sostenibilidad

Por María del Pilar Noriega, Ph.D. y Mag. Omar Augusto Estrada*

No existe una solución única de recuperación para todos los materiales plásticos. La mejor alternativa de recuperación depende del tipo de material plástico.

La contribución de los materiales plásticos a los retos ambientales está ligada al cierre de ciclo de vida de los productos fabricados a partir de estos materiales. Existen tres alternativas para este cierre de ciclo de vida: el reciclaje, la biodegradación (solo aplica para algunos polímeros) y la recuperación energética.

Los materiales plásticos pueden volver a utilizarse como nuevos recursos y es importante la conciencia de la sociedad de que son residuos valiosos. Satisfacer las necesidades de generaciones futuras es parte importante de los conceptos del desarrollo sostenible y la economía circular. Los plásticos aportan a la sociedad innovación y mejora en la calidad de vida por su diversidad de aplicaciones, entre ellas la de envases y embalajes.

En las Américas existe la posibilidad de disponer residuos reciclables y recuperables en rellenos sanitarios o vertederos a precios bajos, lo cual dificulta el desarrollo de nuevos proyectos o empresas eficaces y eficientes, derivadas de este sector.

El foco de este artículo está en el reciclaje y en la recuperación energética de los residuos plásticos, aprovechando su alto poder calorífico. Es claro que estas alternativas implican la separación previa de todos los materiales aprovechables o reutilizables, presentes en una corriente de desechos sólidos municipales.

A manera de tabla comparativa, se presenta el poder calorífico de materiales que se encuentran en desechos sólidos municipales:

Tipo de material Poder calorífico, MJ/kg Código de reciclaje de plásticos
Polietileno, polipropileno 46 2, 4 y 5
Poliestireno 41 6
Poliéster 24 1
Madera 19 --
Papel periódico 18 --
Residuo municipal (seco) 16 --
Residuos de jardinería 7 --
Residuos alimenticios 6 --
Tabla 1: Poder calorífico de materiales que se encuentran en desechos sólidos municipales, Fuente: Fraunhofer Umsicht, [1]

El poder calorífico del polietileno, del polipropileno y del poliestireno, considerados los polímeros más representativos en la composición de los desechos sólidos municipales, es comparable con el poder calorífico de los aceites combustibles, aproximadamente 44 MJ/kg.

En el año 2016, la producción de plásticos en Europa fue de 60 millones de toneladas y la generación de plásticos posconsumo ascendió a 27,1 millones de toneladas. De esta cantidad, 31,1 % fue recuperada a través del reciclaje, 41,6 % fue recuperada energéticamente y 27,3 % fue dispuesta en rellenos sanitarios o vertederos, [2]. La Figura 1 ilustra los países del norte de Europa que lideran el reciclaje de plásticos y la recuperación energética.

Figura 1
Figura 1: Recuperación de plásticos en la Unión Europea en 2017, [2] (Códigos de color: Reciclaje: verde, Recuperación Energética: azul y Relleno sanitario: rojo)

El polímero que más se recicla en Las Américas es el poliéster, con una tasa estimada de reciclaje de 60 % en México, 31 % en Estados Unidos, [4], 42 % en Brasil, 40 % en Canadá y aproximadamente entre 25 y 30 % en Colombia, [3, 4, 5]. Los otros polímeros poseen tasas inferiores de reciclaje y una gran cantidad de ellos llega a rellenos sanitarios o vertederos.

Existen empresas e instalaciones de incineración en Las Américas, destinadas principalmente al tratamiento de residuos industriales y hospitalarios. La recuperación energética de plásticos es baja, lo que es un reto y una gran oportunidad en el continente Americano.

Manejo integral de residuos sólidos

Para el manejo integral de los residuos sólidos es muy importante considerar la pirámide de jerarquía de las operaciones, que se muestra en la Figura 2.

En esta pirámide, la base representa las operaciones menos sostenibles y la punta, las de mayor sostenibilidad.


Palabras relacionadas:
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Acerca del autor

Por María del Pilar Noriega, Ph.D. y Mag. Omar Augusto Estrada*

María del Pilar Noriega, Ph.D. es directora general del Instituto de Capacitación e Investigación del Plástico y del Caucho, ICIPC. Mag. Omar Augusto Estrada hace parte de la División Técnica del ICIPC.
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