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Engineering Almond Company elige un transporte suave y limpio

Engineering Almond Company elige un transporte suave y limpio

El caso
Hilltop Ranch Inc., Ballico, California, Estados Unidos., es una empresa de procesamiento de almendras de propiedad familiar que procesa 50 millones de libras de almendras cada año. Recientemente, los cambios de la industria hicieron necesario que los propietarios David y Christine Long modificaran sus actividades de transformación. Mientras planificaban modificaciones a las plantas, decidieron reemplazar las cintas transportadoras abiertas por equipo libre de polvo.

California, el único estado de los Estados Unidos con una industria comercial de almendras, produce 1.330 millones libras de almendras al año. En 2001 y nuevamente en 2004, la industria de la almendra se sorprendió cuando los incidentes aislados de intoxicación por salmonela fueron rastreados a un rancho de almendras de California. Aunque los incidentes eran muy limitados, la Junta de Almendras de California, en representación de los productores y procesadores de almendra, tomó medidas proactivas para asegurar que esto no volvería a ocurrir. La Junta elaboró un plan de seguridad alimentaria voluntaria que en el otoño de 2007 se convirtió en una orden de comercialización federal. Se ordenó que todas las almendras vendidas a los consumidores estadounidenses estuviesen pasteurizadas. (Se exceptúan nueces exportadas a otros países o vendidas a ciertos procesadores quienes las tratarían posteriormente con calor por ejemplo, el aceite para pasabocas). Los requisitos principales de pasteurización incluyen matar cualquier bacteria potencialmente dañina sin afectar el sabor o apariencia de la almendra.

Como miembros activos de la Junta de Almendras, los Longs decidieron hacer de su planta un modelo que demostraría el manejo eficaz y eficiente de almendras y la incorporación del proceso de pasteurización. Los Longs optaron por modernizar su proceso de producción utilizando uno de los nuevos métodos pasteurización - una breve exposición al vapor caliente.
David Long y el gerente de calidad de la empresa, Charlie Jahn, consultaron con varios proveedores de equipos, estudiaron las capacidades de los equipos, y desarrollaron una línea de proceso innovadora con una gran cantidad de equipos personalizados, incluyendo equipos de pasteurización y de refrigeración especialmente diseñados. En noviembre de 2007, Hilltop Ranch abrió sus instalaciones a otros procesadores de nueces para mostrar su línea de procesamiento completada y demostrar lo que se puede hacer con el ingenio y la planificación. Powder and Bulk Engineering estuvo complacido de poder asistir a este recorrido por la planta.

Previniendo la erosión de las almendras
Nueces de primera calidad sin imperfecciones son clave para el éxito de la compañía, y uno de los retos que Long y Jahn enfrentaron al planificar la línea de procesamiento mejorada era cómo transportar las almendras entre varios puntos de la planta y mantenerlas intactas al mismo tiempo. Esta tarea se hizo más compleja cuando se añadió el proceso de pasteurización porque las almendras ahora tenían que soportar mayor manejo: Tuvieron que ser transportadas a más lugares en la planta, recogidas y descargadas varias veces, y transportadas alrededor del equipo que previamente no existía. El manejo suave era imprescindible.

En el pasado, las cintas transportadoras abiertas movilizaban almendras desde contenedores, elevadores, estaciones de la limpieza y estaciones de clasificación hasta el área final para empacado en cajas. Estos transportadores manejan las nueces adecuadamente, pero como estaban abiertos, el polvo de almendras escapaba de los cinturones, dejando una capa de polvo en el suelo y los equipos. Esto generaba tiempo significativo de limpieza y esfuerzo. Así que cuando Long y Jahn comenzaron a planear el nuevo proceso, querían utilizar un sistema de transporte cerrado que fuese capaz de hacer varias recolecciones y descargas prácticamente libre de polvo. Además, el sistema tendría que ajustarse a un espacio bastante limitado de la planta, que ahora es complicado por la adición del equipo de pasteurización. Long y Jahn experimentaron con transportadores aero-mecánicos y neumáticos, pero ambos dañaban las nueces de manera inaceptable. Jahn hizo más investigación y vio un anuncio de un transportador tubular de arrastre en Powder and Bulk Engineering. A primera vista, el sistema se parecía a un transportador aero-mecánico, pero el anuncio prometía un manejo suave, por lo que Jahn llamó al proveedor, Cablevey Conveyors, en Oskaloosa, Iowa, Estados Unidos. El proveedor le dijo a Jahn que, a diferencia de un transportador aero-mecánico, el transportador tubular de arrastre no utiliza aire para mover el material a través del tubo de transporte, lo que ayuda a minimizar el desgaste y el polvo.

Intrigado, Jahn envió una muestra de 100 libras de almendras al proveedor para probar en el transportador tubular de arrastre. El sistema de prueba de circuito cerrado es de 33 pies de largo, incluyendo 20 pies horizontales y 13 pies verticales.

El proveedor primero corrió las nueces a través del sistema de prueba tres veces, tomando muestras al final de cada corrida. La caída vertical tenía el potencial de dañar las nueces de manera significativa. Sin embargo, las muestras mostraron "ningún cambio notable", dice Jahn. "No había roturas o incluso arañazos en la piel frágil de las nueces."
Entonces, el proveedor corrió las nueces a través del sistema varias veces, "algo que nunca haríamos en la producción real," dice Jahn. Una vez más los resultados fueron sobresalientes. Jahn dice que hubo rotura pero ni rastro de la acumulación en los discos en el interior del tubo o en los mecanismos de accionamiento: "Estos fueron los resultados que estaba buscando".
El proveedor envió un informe detallado de las pruebas a Jahn, y también devolvió las almendras que había pasado por el procedimiento de prueba. Jahn analizó las nueces y encontró que su perfecto estado apoyaba los resultados reportados por los ingenieros del proveedor. Jahn y Long decidieron que los transportadores tubulares de arrastre serían los indicados para el funcionamiento de la empresa y comenzaron a trabajar en estrecha colaboración con el proveedor planificando la disposición e instalación del sistema de transporte.

El sistema de transporte
El sistema de transporte tubular de arrastre de Hilltop Ranch se compone de cinco transportadores Súper 6 que se conectan a varias piezas de equipo y un transportador Súper 2 que se utiliza para la realización de frecuentes muestras en línea para el laboratorio de pruebas de la compañía. Cada transportador tubular de arrastre consta de dos tubos de acero inoxidable de transporte, un ensamblaje de cable y disco, una unidad de accionamiento, una unidad de respuesta de tensión, y una (o más) de entrada y de salida de material.

Dependiendo de la aplicación de la compañía, cada tubo de transporte es de 2, 4 ó 6 pulgadas de diámetro y puede tener una (o más) sección de inspección de policarbonato transparente que les permite a los observadores ver lo que está sucediendo en el sistema. Los tubos de transporte pueden ser rectos o curvos, de diferentes longitudes, y se presentan en varias configuraciones, incluyendo líneas paralelas verticales, horizontales o inclinadas; un bucle; o formas múltiples de esquina.

El ensamblaje de cable y disco se compone de un cable Ultra-Flex de acero inoxidable con discos de plástico de peso molecular ultra alto (UHMW) y del tamaño adecuado para el tubo de transporte del proveedor y unido a intervalos regulares, generalmente de 2 ó 6 pulgadas, dependiendo de la aplicación. Este ensamblaje es un bucle sin fin que se extiende desde la unidad de respuesta, a través del tubo de transporte y la unidad de accionamiento, luego de nuevo a través del tubo de retorno y para la unidad de respuesta de nuevo. En el camino, el material se recoge en una (o más) entrada y se descarga a través de una (o más) salida.

La unidad de accionamiento proporciona la energía para mover el ensamblaje de cable y disco a través de los tubos de transporte. La unidad de respuesta de tensión mantiene la tensión del cable adecuado. Cada transportador de arrastre tubular puede tener una (o más) entrada y salida de varios tipos. Los componentes del sistema están conectados con acopladores de compresión y juntas, haciendo el sistema totalmente cerrado y libre de polvo. El sistema está personalizado para satisfacer la demanda de cada cliente e incluye un motor de 1 a 5 caballos de fuerza de velocidad única o variable que proporciona tasas de transferencia de materiales de menos de 100 a 1,240 ft3 / h. El sistema de transporte tubular de arrastre de la compañía de procesamiento de almendras utiliza un motor de velocidad variable de 5 caballos de fuerza en cada transportador tubular de arrastre. El cable se mueve a una velocidad baja máxima de 1,6 mph (140 pies por minuto), con cada disco moviendo suavemente las almendras sobre 1000 pies3 / h, o hasta 40.000 lb / h.

La nueva línea de producción
En Hilltop Ranch, las almendras sin cáscara se introducen en grandes contenedores fuera de la planta, luego se trasladan a su interior. Un elevador vuelca el contenedor de nueces y las mismas caen en un agitador dejándolas en una línea de clasificación láser para su limpieza electrónica. Esto clasifica las nueces defectuosas, trozos de cáscara y otros desechos. Las nueces buenas descargan a un elevador el cual las transporta verticalmente hacia arriba a contenedores por encima de una sala de clasificación. Las nueces se descargan por rampas a las tablas de clasificación, donde los trabajadores seleccionan manualmente las nueces según tamaño y otros criterios.

Las nueces seleccionadas son descargadas a otro ascensor, pasando por un detector de metales antes de entrar en un transportador de arrastre tubular, lo que los lleva a un gran tanque de doble almacenamiento con capacidad de 50.000 libras en cada una de sus dos secciones. En el momento oportuno, las almendras se descargan desde el tanque de almacenamiento a otro transportador tubular de arrastre el cual las transporta a una válvula de derivación que las dirige al proceso de pasteurización o un área de detector de metales y de empaque.

Las nueces enviadas a la de la zona de empaque van en un transportador tubular de arrastre a un ascensor en espiral que permite que las nueces desciendan suavemente por gravedad a cajas de 50 libras. Las cajas serán enviadas a diversos clientes, incluidos los confiteros, proveedores mixtos de nueces, y otros.

Las nueces enviadas al proceso de pasteurización se mueven por otro transportador tubular de arrastre, el cual las lleva a la parte superior del tanque de pasteurización. Aquí, las nueces tienen una segunda caída controlada de 10 a 12 segundos a través de vapor a 220ºF. Luego se descargan a un secador giratorio de lecho fluido, donde el exceso de humedad se elimina, entonces se transportan por un transportador tubular de arrastre a un refrigerador. Aquí, caen por gravedad hacia un cono perforado que los expone a aire frío de 65ºF, que ayuda a enfriar el interior de las almendras. Desde el refrigerador pasan a otro transportador tubular de arrastre el cual las lleva en alza al detector de metales y a la estación de empaque.

Funcionamiento sin polvo y suave
Durante los 3 primeros meses de la nueva línea de pasteurización, la planta operó el sistema de transporte para 1.400 horas. "Los transportadores de arrastre de cable están funcionando muy bien", dice Jahn. "En comparación con otros sistemas que probamos, es más libre de polvo y fácil de limpiar, y maneja las almendras mucho más suavemente." Jahn dice que las personas de mantenimiento de la planta hicieron toda la instalación ellos mismos. "El montaje es sencillo, y el personal de apoyo del proveedor estuvo muy atento cuando teníamos dudas. Es fácil trabajar con ellos ", agrega.
Dexter Long, vicepresidente de operaciones de la compañía, dice que había una ligera curva de aprendizaje cuando se instalaron por primera vez los transportadores de arrastre de cable. "Los transportadores de arrastre de cable tienen interruptores de límite, por lo que si la tensión en el cable es demasiado grande o demasiado pequeña, el transportador de arrastre de cable se apaga. Pero una vez que nos familiarizamos, ha corrido sin contratiempos desde entonces. De hecho, yo no consideraría iniciar una nueva línea con otra cosa que no fueran los transportadores de este proveedor". PBE

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Categoría de producto:
Máquinas para manipulación y transporte de envases y componentes - Transportadoras conducidas por aire
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