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Soluciones flexibles

23 may 2017

Conceptos básicos en rotograbado y flexografía

A partir de este post iniciamos con un tema crucial en el mundo de los envases flexibles. Los procesos que los distinguen y diferencian en las estanterías y les dan un elemento de único: la impresión de sustratos para empaques flexibles.

Veremos inicialmente los tipos de impresión utilizados tradicionalmente en flexibles, como son flexografía y rotograbado, y estudiaremos cada tecnología desde los conceptos básicos y sus definiciones, las partes más importantes de una prensa, su procesabilidad, interacción con las materias primas utilizadas, y el análisis y solución a problemas más comunes.

Con el propósito de entender los conceptos básicos y diferencias entre rotograbado y flexografía, iniciaremos describiendo en que consiste cada tecnología.

Flexografía

La flexografía se define como un sistema directo de impresión, donde las imágenes están en alto relieve y cuyos componentes importantes en una unidad son: Recipiente de tinta, sistema de bombeo, cámara donde se encuentra la racla, cuchilla o doctor blade, rodillo anilox, cilindro porta- cliché, plancha y cilindro de impresión.

Las planchas para impresión son, por lo general, fabricadas a partir de materiales elastoméricos flexibles, donde las áreas del alto relieve llevan la tinta, y las planchas son fijadas al cilindro de planchas con una cinta de doble faz.

La unidad típica de impresión flexográfica consiste, generalmente, de cuatro rodillos: Un rodillo de caucho que gira haciendo contacto permanente con la tinta y la transfiere a un cilindro de acero o cerámica llamado anilox, luego a un cilindro de plancha y, finalmente, a un cilindro de impresión. (Ver Figura 1)

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Figura 1

Rotograbado

El rotograbado o intaglio, es el único sistema de impresión que no tiene una plancha sobre un cilindro. En lugar de ello, el cilindro mismo es maquinado y recubierto para recibir la imagen de impresión a través de un proceso electromecánico o láser. A medida que el cilindro grabado es entintado por su giro dentro del tintero, las celdas se llenan de tinta. Toda la tinta adherida a la superficie del cilindro es retirada por una cuchilla o doctor blade, dejando únicamente tinta al interior de las celdas. Cuando el cilindro de impresión entra en contacto con la película a imprimir, soportada sobre un cilindro de caucho, la tinta de las celdas es transferida a la película por capilaridad. (Ver Figura 2)

A diferencia de flexografía, las prensas de rotograbado generalmente tienen diseño en línea formado por unidades individuales, con su respectivo horno secador en la parte superior.

La impresión por rotograbado, respecto a la flexografía, puede distinguirse por los bordes en forma de serrucho que aparecen en los textos y sólidos cuando se observa la impresión con una lente de aumento.

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Figura 2

Tipos de máquinas flexográficas

Según la disposición de los grupos impresores pueden ser: En línea, en torreta (o stack), y de tambor central. El sistema de tambor central consiste de un cilindro de impresión común, alrededor del cual están distribuidas desde dos hasta diez estaciones de impresión.

El sistema en línea, como su nombre lo indica, consiste de una serie de estaciones de impresión dispuestas en línea. El sistema de torreta, consiste en estaciones de impresión montadas unas encima de las otras, generalmente en dos cuerpos de una a cuatro estaciones por cada lado.

Características de los diferentes sistemas de impresión flexográfica

En línea

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  • Los grupos impresores son unidades completas e independientes, situados horizontalmente uno a continuación del otro.

  • No hay limitación en el número de grupos impresores y cada grupo tiene su propio cilindro de contrapresión.

  • Las máquinas en línea de banda angosta se utilizan normalmente para la impresión de etiquetas autoadhesivas y cajas de cartoncillo.

  • Equipos auxiliares permiten procesos de conversión en línea.

De tambor central

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  • Tiene todos los grupos impresores alrededor de un mismo cilindro de contrapresión o tambor central.

  • El material, a su paso por los diferentes grupos impresores, siempre está soportado por el mismo tambor central.

  • Esta configuración le permite mantener un registro perfecto de todos los colores incluso con materiales finos y flexibles.

En torreta

  • Los grupos impresores están situados uno encima de otro y en uno o ambos lados de la estructura de la máquina.

  • Cada grupo impresor tiene su propio cilindro de contrapresión independiente.

  • Este tipo de máquina está un poco limitada para mantener el registro con materiales muy flexibles y delgados

¿Impresión por flexografía o rotograbado?

Como explicamos anteriormente, en el mercado de los empaques para alimentos de alta calidad, la impresión por rotograbado y flexografía son las dos tecnologías preferidas. Ambas tienen sus propias características y ventajas y suministran garantías para todas las clases de productos empacados impresos. Debido a su gran desarrollo, la flexografía constituye una muy buena opción para alcanzar alta calidad de impresión.

Para escoger la adecuada tecnología de impresión se debe tomar en consideración: Costo, estilo del empaque, calidad de impresión y el mercado objetivo.
La impresión por rotograbado, basada en el grabado de un rodillo metálico, ha sido aceptada como la principal tecnología para alcanzar alta calidad de impresión,  impresión  a todo color con excelentes gráficos, y representación perfecta de las luces. Para impresiones de más de 40,000 metros lineales, el rotograbado tiene grandes ventajas de costos.

Algunos tipos de empaque han adoptado rotograbado, tal como los empaques para alimentos, que se hierven en su empaque, en este tipo de empaque la impresión es acompañada por esterilización, de tal forma que el rotograbado cumple los estándares requeridos de solventes residuales en el empaque.
Avances incesantes en la calidad de la flexografía en años recientes ha dado como resultado que se vuelva un competidor muy importante para la impresión por rotograbado. Dichos progresos incluyen: Desempeño en máquina, rodillos anilox de cerámica, forma de los puntos, y sistemas de rodillos, en lo que descansa la implementación de una nueva y reciente tecnología de resolución. Cuando hablamos de alta resolución comparada con resolución normal es similar a cuando comparamos la diferencia entre alta y baja resolución en televisión.
 
Para la alta resolución en flexografía, la resolución de imagen puede alcanzar hasta 4000 ppi2. Sin embargo, para flexo estándar es de 2450 ppi2. En la alta resolución de flexo, las planchas adoptan el punto plano en vez de los tradicionales puntos redondos. Cuando el punto es redondo, la imagen impresa usualmente tiene bordes dentados y la saturación del color es pobre. En cambio, en contraste, los nuevos puntos planos tienen imágenes más vívidas y caracteres más fáciles de leer, que también incluyen mejor transferencia de tinta y transiciones de altas luces más suaves.

En nuestro próximo post, haremos énfasis en cada una de las partes de una máquina impresora flexográfica de tambor central, explicando la razón de ser de cada una de estas partes importantes. Posteriormente nos enfocaremos, en detalle, en cada una de las partes del grupo impresor per sé, y en la correlación entre estas partes, que nos permitirán entender mejor los problemas del día a día, y sus soluciones.


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